Hoe sommige restaurants LA County hebben getrotseerd op COVID-19

Keer op keer keerden volksgezondheidsinspecteurs terug naar het Italiaanse restaurant in het winkelcentrum Westlak Village.

Ze ontdekten dat Novo Cafe diners binnen en buiten serveerde, ondanks een bevel van Los Angeles County dat het tijdens de ergste golf van de COVID-19-pandemie verbood, volgens de provinciale records. Keer op keer deelden ze citaten uit met een boete van $ 500.

In februari trok de provincie de vergunning voor de volksgezondheid van het restaurant in. Novo Café bleef open. Deze zomer vertelde mede-eigenaar Massimo Forti aan een NBC4 nieuwsploeg die ontmaskerde arbeiders filmde in het restaurant waarvan hij zag dat ze zich aan de maskervereisten hielden als een ‘teken van onderwerping’.

Begin november kreeg Novo Cafe een boete van $ 86.000 voor scores van citaten – en geen van die boetes was betaald, zeiden provinciale functionarissen. Het had medio november meer dan 90 citaten gekregen, volgens de afdeling volksgezondheid.

Novo behoort tot een klein aantal bedrijven die de bevoegdheden en het geduld van het LA County Department of Public Health hebben getest te midden van een pandemie die nieuwe eisen stelt aan de handhavingsafdeling. Experts zeggen dat volksgezondheidsinstanties in het hele land soms moeite hebben gehad om dergelijke regels te handhaven te midden van gespannen middelen en openlijke uitdagingen voor hun gezag.

“Gezondheidsafdelingen hebben nu hun handen vol”, zegt Lori Tremmel Freeman, chief executive van de National Assn. van provinciale en gemeentelijke gezondheidsfunctionarissen. Tegelijkertijd wordt “de volksgezondheidsautoriteit in het hele land uitgedaagd”, zoals veel staten hebben geprobeerd hun krachten inperken.

Shira Shafir, universitair hoofddocent aan de UCLA Fielding School of Public Health, zei dat “gezien de politisering” rond COVID-19-regels, sommige bedrijven “er gewoon voor zullen kiezen om de boete te krijgen en open te blijven.” Ze voegde eraan toe dat volksgezondheidsinstanties met beperkt personeel en middelen kunnen afwegen of “het sap het persen waard is”.

“Als ze elke dag een inspecteur sturen, zal dit dan het gedrag van het bedrijf veranderen?” zij vroeg. “Als dat niet het geval is, kan dit tot meer verzet tegen de gezondheidsafdeling leiden. Je hebt niet alleen je doel niet bereikt, je hebt er ook voor gezorgd dat er nog meer wrok ontstaat.”

Sommigen hebben zich echter afgevraagd waarom ambtenaren geen agressievere actie hebben ondernomen. “Het verontrust me dat de provincie enkele citaten citeert ondernemingen herhaaldelijk en niet stil te leggen”, zegt Kurt Petersen, co-president van Unite Here Local 11, een vakbond die hotelmedewerkers in Zuid-Californië vertegenwoordigt.

Omdat sommige bedrijven in LA County nieuwe en evoluerende regels hebben afgewezen die bedoeld zijn om de verspreiding van het coronavirus tegen te gaan, heeft de volksgezondheidsafdeling vergunningen gerukt en in sommige gevallen naar de rechter gestapt.

Volgens de provinciale code heeft het ministerie van Volksgezondheid dagvaardingen van $ 500 uitgegeven voor schendingen van de gezondheidsvoorschriften van COVID-19. Herhaalde overtreders worden ook geconfronteerd met “niet-nalevingskosten” die in rekening worden gebracht voor herinspectiekosten. En de provincie kan een vergunning voor de volksgezondheid opschorten en uiteindelijk intrekken.

In veel gevallen lijken die tools voldoende om bedrijven op één lijn te krijgen: hoewel er meer dan 1.500 citaten zijn uitgedeeld aan LA County-bedrijven voor het trotseren van gezondheidsvoorschriften die verband houden met de pandemie, zijn de meeste van die bedrijven een of twee keer geciteerd, een Times-analyse van openbaar geplaatste county-records gevonden. Die totalen zijn exclusief citaten voor andere schendingen, zoals werken zonder een vergunning voor de volksgezondheid.

Maar een handvol bedrijven, waaronder Novo Cafe, hield stand, zelfs nadat ze een vergunning voor de volksgezondheid hadden verloren.

Eerder deze maand werd Novo gewaarschuwd dat als het niet zou stoppen met illegaal opereren, “de provincie gedwongen zal zijn om alle noodzakelijke maatregelen te nemen”, waaronder mogelijk een rechtszaak aan te spannen, volgens een brief van County Counsel Rodrigo A. Castro-Silva.

In de “staakt-het-en”-brief zei Castro-Silva dat het restaurant illegaal was blijven opereren nadat de vergunning was ingetrokken en “consequent” gezondheidsvoorschriften had geschonden, waaronder het niet verplichten van maskers voor zijn werknemers. Door dit te doen, “heeft u de gezondheid en veiligheid van werknemers, klanten die in het restaurant dineren en de gemeenschap in het algemeen in gevaar gebracht”, schreef hij.

Forti weigerde commentaar te geven. De restauranteigenaren hebben de county-mandaten “illegaal en ongepast” genoemd in een rechtszaak tegen de stad Westlake Village, die haar vergunning voor alcoholverkoop introk.

In een juridische aanvraag voerden ze aan dat er geen gemelde gevallen van COVID-19 waren getraceerd naar het restaurant en zeiden ze dat ze “redelijke voorzorgsmaatregelen en maatregelen” hadden getroffen om werknemers en klanten te beschermen. Ze voerden ook aan dat het vragen van restaurantpersoneel om maskerregels af te dwingen hetzelfde was als “dat personeel dwingen medicijnen te beoefenen zonder vergunning.”

Een andere herhaalde overtreder was Cronies Sports Grill in Agoura Hills, die tussen december en juli meer dan 80 citaten ontving voor het overtreden van COVID-19-bevelen, volgens de provinciale records. In december organiseerde het een protest op zijn terras tegen een provincieverbod om buiten te eten dat werd opgelegd naarmate het aantal gevallen steeg.

“Het is geen politiek iets; het is goed of fout. Het is een kwestie van gezond verstand’, zei restauranteigenaar Dave Foldes geciteerd in de Acorn krant. “Laten we ons bedrijf open houden. Laten we in ons levensonderhoud voorzien.”

In januari klaagde LA County Cronies aan wegens het overtreden van noodbevelen. Het diende ook een aanklacht in tegen Tinhorn Flats, een Burbank-restaurant dat tartte orders buiten dineren te stoppen. Vrienden bereikten onlangs een nederzetting met de provincie om openstaande citaten en kosten van $ 9.999 te betalen; extra straffen worden opgeschort, tenzij het gezondheidsorders schendt. Het proces tegen Tinhorn Flats loopt nog.

De provincie heeft ook sportscholen aangeklaagd die het bevel tegen binnenactiviteiten tartten, een Agua Dulce-locatie die beschuldigd wordt van het illegaal organiseren van grote bruiloften en feesten en een Covina-restaurant genaamd Bread & Barley.

Patrons die protesteren tegen de stopzettingsbevel van de staat komen in december 2020 samen bij Cronies Sports Grill in Agoura Hills.

(Mel Melcon / Los Angeles Times)

De volksgezondheidsafdelingen hadden zelfs vóór de pandemie een tekort aan personeel, zei Freeman, met de nationale vereniging van gezondheidsfunctionarissen, en meestal wanneer COVID-19-maatregelen niet populair zijn, “kan het heel moeilijk zijn voor de lokale gezondheidsafdeling om het te kunnen afdwingen zonder back-up en ondersteuning” van gekozen functionarissen.

Volksgezondheidsinstanties zijn al meer geneigd om te proberen mensen te overtuigen dan om ze te straffen, voegde Freeman eraan toe.

Angelo Bellomo, een voormalig adjunct-directeur van het LA County Department of Public Health, zei dat het bureau in het verleden tekort is geschoten in het gebruik van citaten en boetes om bedrijven tot actie aan te zetten.

“De afdeling heeft deze tools historisch gezien onderbenut tegen niet-conforme bedrijven”, zegt Bellomo, die twee jaar geleden met pensioen ging. “Om eerlijk te zijn, toen we zaken naar het hoogste niveau brachten” – naar openbare aanklagers van de stad of de provincie – “kregen ze niet de dringende aandacht die volgens de afdeling gerechtvaardigd was.”

Naast de inspanningen van de provincie hebben stadsbesturen druk uitgeoefend op bedrijven die de COVID-19-regels tarten: stadsambtenaren van Burbank zette een hek op rond Tinhorn Flats om te voorkomen dat het opnieuw zou openen en trok de voorwaardelijke gebruiksvergunning in voordat het restaurant was uitgezet deze zomer.

De openbare aanklagers van Agoura Hills hadden een strafzaak tegen Cronies aangespannen, waarbij ze het restaurant ervan beschuldigden zaken te doen zonder een geldige vergunning en openbare overlast te veroorzaken. Foldes vertelde The Times dat hij en zijn partners een schikking hadden getroffen met de provincie omdat dat de enige manier was waarop de stad haar zaak zou laten vallen.

Tijdens een bijeenkomst in februari zeiden Westlake Village-functionarissen dat Novo Cafe een beslissing had genomen om de provinciale regels te trotseren, waardoor ze weinig andere keus hadden dan de vergunning voor alcoholverkoop in te trekken, waarin de voorwaarde was opgenomen dat het restaurant zou voldoen aan de gezondheidseisen van de provincie. Andere restaurants en bedrijven hadden ook financieel te lijden, maar volgden de regels, zei raadslid Kelly Honig.

“Het getuigt van nogal onverschilligheid tegenover de rest van onze gemeenschap”, zei raadslid Ned E. Davis.

Advocaat James Lloyd, die het restaurant vertegenwoordigt, voerde aan dat zijn klanten “hun onvervreemdbare rechten volgden om te protesteren tegen wat volgens hen een ongrondwettelijke regel is”. Tegen het einde van de bijeenkomst vertelde Tina Pasha, mede-eigenaar van Novo Cafe, de gemeenteraad dat ze geen keus hadden gezien de economische druk op hun gezin. Terwijl ze worstelde om te blijven praten, brak Forti in.

“We begrijpen precies wat er aan de hand is met de pandemie. We respecteren het leven van mensen’, zei hij. “We zijn geen criminelen.” Forti en Pasha hebben sindsdien een rechtszaak aangespannen om de intrekking van de alcoholvergunning te annuleren.

Vóór de pandemie inspecteerden de volksgezondheidsinspecteurs van LA County al veel bedrijven en locaties, waaronder appartementsgebouwen en restaurants waar ze cijfers voor voedselveiligheid uitdelen. Toen het coronavirus toesloeg, moesten ze jongleren met bestaande taken en nieuwe verantwoordelijkheden die verband hielden met de pandemie.


Volgens Robert Ragland, chief compliance officer van het Department of Public, zijn er ongeveer 575 medewerkers binnen de afdeling Environmental Health – die inspecties van restaurants en een aantal andere bedrijven afhandelt – die nu werken aan handhavings- en nalevingskwesties met betrekking tot COVID-19-bevelen. Gezondheid. De milieugezondheidsafdeling voert nu inspecties uit voor naleving van COVID-19 voor alle instellingen naast gezondheidsfaciliteiten, zei Ragland.

Soms kan het confronterend worden: de provinciale rechtszaak tegen Bread & Barley beweerde dat een inspecteur van volksgezondheid werd bedreigd en vervloekt door een vertegenwoordiger van de Covina-gastropub, die de inspecteur volgde en het voertuig van de persoon blokkeerde met zijn vrachtwagen. Op een gegeven moment, nadat politieagenten waren gebeld, vertelde restauranteigenaar Carlos Roman hen dat hij wanhopig was.

“Jullie hebben allemaal een salaris, toch?” Roman zegt tegen de agenten en inspecteur in een video van het incident dat online is geplaatst.

‘Dat doet ze niet,’ zegt Roman, verwijzend naar zijn restaurantmanager. “De kok niet.”

Ambtenaren van de provincie zeiden dat de gezondheidsinspecteur te maken kreeg met dreigende telefoontjes en protesten op zijn kantoor, waardoor het ministerie van Volksgezondheid beveiligingspersoneel inhuurde, nadat Roman een afdelingscitaat met de informatie van de inspecteur op Instagram had geplaatst.

Roman op zijn beurt zei in een interview dat hij een stortvloed aan steun had gekregen na de confrontatie met de inspecteur. De restauranteigenaar zei dat hij boos was geworden omdat de inspecteur van de provincie zei dat hij ze een boete zou gaan geven nadat een klant buiten zat te eten nadat hij een bestelling had opgehaald.

“Hoe verwacht je dat ik de buitenruimte ga bewaken?” hij vroeg.

In haar rechtszaak zei de provincie dat Bread & Barley de gezondheidsorde herhaaldelijk had geschonden door afgelopen december buiten te dineren. Roman zei dat hij zijn restaurant open hield nadat zijn vergunning voor de volksgezondheid was geschorst en gedurende ten minste een paar dagen nadat deze was ingetrokken, maar besloot de zaak snel op te lossen toen een advocaat hem waarschuwde dat de juridische gevolgen ernstig konden zijn.

Bread & Barley bereikte een akkoord met de provincie om de openstaande kosten van ongeveer $ 4.300 te betalen en voldoen aan gezondheidsvoorschriften, met extra boetes van $ 35.000 in de wacht, volgens een rechterlijke bepaling.

Roman zei dat hij ook te maken kreeg met extra kosten, waaronder inkomstenderving door de sluiting, terwijl hij met de provincie onderhandelde over het herstellen van zijn vergunning.

‘Ze gaan je financieel kapot maken. Ze blijven citaten na citaten uitdelen,’ zei Roman.

Andere restaurants proberen het misschien langer vol te houden, zei hij, maar “het is slechts een kwestie van tijd.”

Times-stafschrijvers Hugo Martin en Christian Martinez hebben bijgedragen aan dit rapport.


You may also like...

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *